L'activité du secteur des services japonais a progressé en mars à son rythme le plus rapide depuis sept mois, soutenue par une forte demande, en particulier pour le tourisme intérieur, selon une enquête menée auprès des entreprises mercredi.

Le secteur des services a été le moteur de la récente croissance économique du pays, aidant à compenser le ralentissement de l'industrie manufacturière entravée par la faiblesse de la demande mondiale.

L'indice final des directeurs d'achat (PMI) de la Jibun Bank Service est passé de 52,9 en février à 54,1 en mars, marquant ainsi le 19e mois consécutif de hausse, selon l'éditeur de l'indice S&P Global Market Intelligence.

Il est resté au-dessus du seuil de 50,0 qui sépare l'expansion de la contraction sur une base mensuelle, mais légèrement en dessous de la lecture flash de 54,9.

"Une fois de plus, la croissance a été tirée par le secteur des services, alors que les fabricants ont noté une contraction plus faible mais toujours solide de la production", a déclaré Usamah Bhatti, économiste chez S&P Global Market Intelligence.

Selon l'enquête, le tourisme entrant a stimulé la confiance du secteur des services dans les nouvelles affaires, qui a connu sa plus forte expansion depuis le mois d'août de l'année dernière, tandis que la solidité de la demande et du nombre de clients a favorisé une hausse de l'activité commerciale en mars.

Les nouvelles exportations ont augmenté pendant trois mois consécutifs grâce à l'augmentation du nombre de touristes étrangers.

Le niveau des affaires en suspens, indicateur du travail à venir, a légèrement baissé en mars par rapport au mois précédent, mais l'augmentation est restée proche des taux records. La confiance des entreprises dans les 12 prochains mois est également solide.

L'enquête Tankan de la Banque du Japon, publiée lundi, a montré que l'optimisme dans le secteur des services japonais a atteint son plus haut niveau depuis 33 ans au premier trimestre, grâce à l'essor du tourisme et à l'augmentation des bénéfices due à la hausse des prix.

Parallèlement, l'inflation des prix des intrants a progressé au rythme le plus rapide depuis cinq mois en mars, en raison de l'augmentation des coûts de la main-d'œuvre, des carburants et des services publics. Les entreprises ont toutefois continué à répercuter les augmentations de coûts.

Le PMI composite, qui combine les chiffres de l'activité manufacturière et des services, est passé de 50,6 en février à 51,7 en mars. (Rapport de Satoshi Sugiyama, édition de Sam Holmes).